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罕见的机遇,航天器会与阿特拉斯彗星的尾巴相遇_自然

发布日期:2020-05-21 01:06   来源:未知   阅读:

哈勃太空望远镜照片是在2020年4月23日拍摄的C / 2019 Y4彗星(阿特拉斯)

上个月,彗星“阿特拉斯”彗星开始崩溃时,粉碎了天空观察者的希望,但科学家们却发现了研究其瓦砾的新机会。

这次机会来自美国宇航局与欧洲航天局(ESA)之间的合作伙伴太阳轨道器的轨迹。虽然该航天器的设计重点是观测太阳,但事实证明,它携带的仪器还可以有空前的观察机会,收集到有关阿特拉斯彗星尾巴的宝贵信息。

科学家在一份新论文中写道:“如果太阳轨道飞行器仪器从阿特拉斯彗星上探测到了物质,这将是第一个由活动的航天器预测的偶然的彗星尾巴穿越,该航天器装有适当的仪器来探测彗星物质。”

天文学家首先在夏威夷的一个名为Asteroid Terrestrial-impact-Last Alert System的天文台发现了一个冰块,正式称为C / 2019 Y4,但现在称为彗星阿特拉斯,于2019年12月28日被发现。在接下来的几个月中,这颗昏暗的彗星异常迅速地变亮,激发了人们希望冰球在五月下旬最接近太阳时会成为奇观。

相反,在4月,阿特拉斯彗星开始崩塌。根据哈勃太空望远镜拍摄的照片,到月底,这颗彗星已经分裂了六打以上。对于看天空的人来说,这个消息真是太可惜了。

与此同时,太阳轨道飞行器于2月9日发射升空,其任务是测量太阳外层大气中称为等离子体的高电荷粒子,并拍摄太阳两极的图像等任务。目前,科学家正在对飞船的仪器进行加热,而太阳轨道飞行器将驶向金星,以将探测器推近太阳。

当三位科学家比较这两个物体的轨迹时,他们发现了一个令人着迷的巧合:太阳轨道飞行器应该在5月下旬或6月初穿过阿特拉斯彗星的尾巴。

罕见的机遇,航天器会与阿特拉斯彗星的尾巴相遇

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他们认为应该进行检查,因为这项新研究的主要作者还领导着一项名为“彗星拦截器”的新任务,该任务将于2028年发射。航天器将在远离地球的稳定轨道中徘徊,等待原始彗星向第一次进入内部太阳系。当科学家发现有希望的目标时,微型探测器将与主要的航天器分离并放大以仔细研究彗星。

停放和等待的安排至关重要,因为时间对于新彗星至关重要。但是事实证明,太阳轨道飞行器完全是偶然地模仿了相同的安排。

科学家们计算得出,在5月31日或6月1日,太阳轨道飞行器可以越过彗星阿特拉斯的外离子尾巴,在那里带电粒子从太阳流下使彗星气体电离。如果彗星当时正在丢失足够的材料,则航天器上的两个仪器可能能够检测到来自彗星的离子或磁场扰动。

然后,在6月6日,太阳轨道飞行器应该经过大约2.5周前的阿特拉斯彗星留下的尘埃场。根据彗星损失的尘埃量,太阳轨道飞行器仪器可能会发现撞击到航天器中的尘埃,或识别出被称为行星际场增强的某些磁场恶作剧。